Rondom de hele archipel

In 1596, een slordige 400 jaar geleden, ontdekte de Nederlandse zeevaarder Willem Barentsz een onbekende archipel die hij, op de zeekaart, het Nieuwe Land noemde. Tegenwoordig is deze eilandengroep beter bekend als Spitsbergen.

Willem Barentsz had drie expedities nodig op zoek naar de Noordoostelijke doorvaart alvorens op Spitsbergen te stuiten. In de eerste jaren na de ontdekking werd er intensief op walvissen gejaagd door vissers van diverse nationaliteiten. Later kwamen ook de pels- en ivoorjagers die het voorzien hadden op ijsberen, vossen en walrussen. In 1920 kwam Spitsbergen onder Noors toezicht maar bleef een concessie van landen waaronder Nederland. Op Spitsbergen wonen +/- 2500 personen permanent. Longyearbyen is het administratieve centrum van de archipel met 2000 inwoners. Barentsburg met 350 inwoners is vernoemd naar de ontdekker en was eerder een mijnnederzetting van de Nederlandse steenkoolmaatschappij. Het is nu Russisch en men exploiteert hier nog steeds kolen. Een andere nederzetting is het wetenschapsdorpje Ny-Alesund in het noorden van Spitsbergen, waar in de winter +/- 40 en in de zomer 250 wetenschappers verblijven. Afgezien van enkele onderzoekstations is Spitsbergen voor de rest onbewoonde wildernis. Tijdens de vele wandelingen op de toendra geeft deze Arctische parel u een nieuwe invulling aan de werkelijke betekenis van het woord wildernis. In juli en augustus trekt het zeeijs zich geleidelijk terug, waardoor de omstandigheden gunstiger worden om ook het doorgaans ontoegankelijke oostelijke deel van Spitsbergen archipel te verkennen. We blijven hoe dan ook het pakijs volgen maar de kans om rondom de hele archipel te kunnen varen is dan erg groot. Omdat er als gevolg van de warme golfstroom verschillen ontstaan in de gemiddelde temperaturen tussen West- en Oost- Spitsbergen is ook de natuurbeleving er afwisselend. In het oosten van de archipel is er ook in midden in de zomer nog vaak zeeijs terwijl het zeeijs rondom het eiland van West Spitsbergen dan al verdwenen is.